Воздушные пираты

Стюарт Пол

Серия: Воздушные пираты [3]
Закладки
Размер шрифта
A   A+   A++
Cкачать
Читать
Воздушные пираты (Стюарт Пол)

Полночь над Санктафраксом

.

Предисловие

Далеко-далеко отсюда лежит Край, вонзающийся в пустоту, подобно бушприту каменного корабля. Некогда бурный поток переливался через этот нависающий выступ скалы. Но теперь Река Края обмельчала, стала медленной и ленивой. Её исток, который в мифах называют Риверрайз, высыхает, и все притоки и речушки, раньше питавшие её воды, постепенно исчезают.

В широкой и уже заболоченной дельте реки стоит Нижний Город, гигантский муравейник из ветхих лачуг и полуразвалившихся зданий. В этом городе живут странные люди, представители всех племён и народов, населяющих Край; все они собраны здесь вместе на его узких улочках.

Грязный, перенаселённый и часто неспокойный, Нижний Город к тому же является центром оживлённой торговли, как официальной, так и на чёрном рынке. Город гудит, суетится, вибрирует от энергии. Все, кто живёт там, занимаются каким-нибудь определённым ремеслом, принадлежат соответствующей Лиге и селятся в определённом для них районе. Отсюда возникают многочисленные интриги, заговоры, жёсткая соревновательность и нескончаемые споры — района с районом, одной Лиги с другой. И всё же есть нечто, что объединяет всех, — это их свобода.

Все жители Нижнего Города — свободные граждане. Нижний Город появился в результате второго Великого Переселения и развивался как земля обетованная для тех, кто избежал рабства и тирании, царящих в Дремучих Лесах. Отцы-основатели города навсегда запечатлели принцип свободы личности в своей конституции. Этот принцип ревностно охраняется и по сей день. Наказанием любому, кто попытается поработить жителя Нижнего Города, будет смертная казнь.

В центре Нижнего Города есть огромное железное кольцо, от которого в небо уходит длинная и тяжёлая цепь. На конце этой цепи парит в воздухе невероятных размеров летучая скала.

Подобно всем остальным летучим скалам Края, она появилась в Каменных Садах — пробилась сквозь землю, росла, другие скалы, растущие под ней, выталкивали её вверх, а она всё увеличивалась и увеличивалась в размерах. Когда скала сделалась такой большой и лёгкой, что готова была улететь в небо, к ней прикрепили цепь. И на этой самой скале был построен величественный город в небе — Санктафракс.

В этом городе были воздвигнуты великолепные здания школ и колледжей. Теперь Санктафракс — это место учёности, жилище мудрецов, алхимиков и их подмастерьев. Предметы, которые там изучаются, столь же непонятны, сколь тщательно охраняемы от непосвящённых, и, несмотря на показной дух старомодной учёной доброжелательности, на самом деле этот город — рассадник конкуренции и склок. Однако у жителей Санктафракса есть и общая цель: проникнуть в тайны погоды.

Для этого все учёные — от просеивателей туманной дымки и исследователей густого тумана до ветроведов и облакологов — наблюдают и исследуют, обсчитывают результаты и заносят в каталоги ежеминутное состояние постоянно меняющейся погоды и все природные явления, приходящие из просторов открытого неба за пределами Края.

И именно там, в этой огромной неисследованной пустоте, куда рисковали отправиться лишь немногие и откуда никто не возвращался, погоду делает сама Мать Штормов. У неё в запасе и белые бури, и бури чувств: дожди, приносящие грусть, ветра, уносящие разум, густые зеленовато-желтые туманы, которые лишают человека сознания и вызывают галлюцинации.

В стародавние времена авторитетный учёный Архемакс в своём предисловии к «Тысяче блестящих афоризмов» написал: «Познать погоду — значит познать Край». Нынешним учёным Санктафракса следовало бы прислушаться к его словам, потому что, будучи оторванными от земли в своём воздушном городе, они рискуют позабыть о связи между погодой и Краем.

Дремучие Леса, Каменные Сады, Река Края, Нижний Город и Санктафракс. Имена приведены на карте.

И за каждым из этих имён стоят тысячи легенд — легенд, записанных в древних свитках, передававшихся устно из поколения в поколение, легенд, которые звучат до сих пор.

Дальнейшее повествование и есть одна из этих легенд.

ГЛАВА ПЕРВАЯ. ОТКРЫТОЕ НЕБО

Высоко под облаками в разреженном воздухе на всех парусах летел одинокий корабль. Его тянула за собой огромная птица, взмахивая мощными чёрно-белыми крыльями и унося его всё дальше к месту, внушавшему ужас всем обитателям Края, — в открытое небо.

— Впереди атмосферный вихрь! — закричал с верхушки грот-мачты маленький древесный эльф. Голос его дребезжал от ужаса. — Это что-то чудовищное!

Внизу у штурвала «Танцующего-на-Краю» молодой капитан воздушных пиратов, в накидке из ежеобраза, трясущимися руками поднёс к глазам подзорную трубу. Когда он сфокусировал взгляд на тёмной, яростно крутящейся воздушной воронке, его сердце замерло. Приближающийся вихрь на самом деле был чудовищен: как будто огромные молочного цвета тучи сворачивались и проваливались внутрь самих себя, закручиваясь в гигантский кроваво-красный кулёк, в центре которого зияла угольно-чёрная дыра, угрожавшая целиком поглотить крошечный воздушный кораблик.

— Я вижу его, Шпулер! — прокричал молодой капитан в ответ древесному эльфу.

— Капитан Прутик, он приближается примерно на сотню шагов в секунду, сэр! — завопил Шпулер, и в его голосе явно чувствовалась паника. — Ещё немного, и он нас затянет!

Прутик мрачно кивнул. Потоки воздуха вокруг них уже начинали закручиваться совершенно непредсказуемым образом. То и дело они входили в огромные скопления облаков, проваливаясь вниз и вновь взмывая вверх при выходе. Натянув постромки, Птица-Помогарь упорно и неумолимо продолжала свой полёт.

— Это просто безумие! — жалобно воскликнул жилистый и носатый старшина-рулевой. Он снял с головы широкую треуголку и вытер пот со лба. — Она летит прямо в вихрь.

— Мы должны следовать за Птицей туда, куда она несёт нас, Хит! — прокричал Прутик ему в ответ.

— Н-но… — прохныкал Рован Хит.

— Хит! — кричал Прутик. — Мы уже ввязались в это дело. Просто проследи за тем, чтобы тросы были как следует закреплены.

Что-то бурча себе под нос, рулевой отправился выполнять приказ капитана. На нижней палубе он встретил неуклюжего плоскоголового гоблина с глазами, выпученными от ужаса, вцепившегося в ванты.

— Ни о чём не беспокойся, Тугодум, — скрипя зубами, процедил Хит. — Если наш капитан действительно считает, что эта огромная чахлая птица сможет принести нас к его потерянному отцу, а не к неизбежной гибели в сердце вихря, то мы-то с тобой кто такие, чтобы спорить?

— И правда, кто! — выкрикнул подошедший член экипажа: коренастое существо, чьи волосы и ярко-красная кожа выдавали душегубца из Дремучих Лесов. — Вы связали свою судьбу с капитаном Прутиком, как и все мы. И я полагаю, что, как и все мы, нашли в нём нечто особенное, как он нашёл нечто особенное в каждом из нас. Мы избранные, да, мы избранные, и мы будем с ним до конца.

— Ну да, — неуверенно ответил Хит. — И конец, кажется, наступит гораздо быстрее, чем я ожидал.

— Воздушный вихрь в ста тысячах шагов, и он приближается, — долетел до них голос Шпулера с мачты.

— Это ничего, что ты боишься, Хит, — прошептал из тени за спиной мягкий, с присвистом голос.

Copyrights and trademarks for the book, and other promotional materials are the property of their respective owners. Use of these materials are allowed under the fair use clause of the Copyright Law.